​Viime kesänä KOVA Esportsin riveihin liittyi viisi pelaajaa, joiden set-uppiin kuuluu näppäimistön ja hiiren tai konsolin ja ohjaimen sijaan useita tuhansia maksava laitteisto, johon kuuluu ratti, polkimet sekä istuin, joka muistuttaa pitkälti ralliauton istuinta. Kyseessä on sim racing -joukkue, joka ajaa autoilla virtuaalisesti kilpaa – tänä vuonna maailman parhaimpia vastaan.

– Koko skeneen mietittynä, onhan tämä Porschen järjestämä sarja aika iso. Palkinnot ovat aivan eri luokkaa kuin missään muussa sarjassa, ja tasokin on sen mukainen. Sinänsä muuten se on kisa siinä missä muutkin, mutta panokset ovat vain korkeammat, kuvailee tiimikapteeni Pekka Tuomainen Porsche TAG Heuer Esports Supercupia (PESC).

PESCissä 40 maailman parasta sim racing kuskia kilpailee 200 000 dollarin palkintopotista. Kisaoja on yhteensä 10, ja ne ajetaan tammi-huhtikuun aikana. Kuskeista 20 on viime kauden top20 kuskeja, ja kaksikymmentä muuta ovat selviytyneet kisaan karsintojen kautta. Näin myös Tuomainen sekä jo kahdella edellisellä kaudella ajanut, Suomen nopein kuski, Tuomas Tähtelä.

– Karsintoihin mennessä oli ihan selvää itselle, että pääsee läpi. Viime kauden lopussa olin ihan kevyesti top10 kuskien vauhdissa, joten ajattelin, että vauhti ainakin riittää. Karsinta toimi hyvänä treeninä, koska omassa suorituksessa oli hieman parannettavaa, Tähtelä kuvailee karsinnoissa ajamista.

– Missään vaiheessa ei ollut fiilistä, etten pääsisi niistä läpi. Ainoa juttu mikä olisi voinut olla esteenä, olisi ollut että ajan joka kisassa seinään, Tähtelä nauraa.

Tuomaiselle tämä on ensimmäinen kausi MM-sarjassa, eikä hän asettanut tarkkoja tavoitteita, mutta ajatteli, että olisi mukava päästä sarjaan mukaan. Jo pelkkä karsintasarja on todella kovatasoinen ja vaatii kuskilta paljon – vauhdin lisäksi pitää löytyä henkistä kanttia.

– Kun viisi viikkoa joka viikonloppu veti kisoissa, niin olin aika muusia sen jälkeen. Tiesin karsintoihin lähdettäessä, että jos pystyn suorittamaan omalla tasollani niin vauhdin puolesta on mahdollisuus päästä läpi. Pelkästään se vauhti ei kuitenkaan ratkaise, vaan se on myös raskasta henkisesti, ja paketin pitää pysyä kasassa, Tuomainen toteaa.

Virhe aika-ajoissa voi maksaa koko kisan

Kuten perinteisen autourheilun puolella, myös sim racingissa vauhti on kovaa. Kun kisaa ajetaan kovilla nopeuksilla, on ohittaminen varsinaisessa kisassa todella haastavaa. Aika-ajoissa onnistuminen – tai epäonnistuminen – määrittelee kisan lopputulosta todella pitkälle.

– Aika-ajoissa tapahtunutta virhettä on vaikea paikata myöhemmin. Jos teet virheen ja jäädyt ykkösmutkaan, voit sen jälkeen ajella rauhassa maaliin. Pienet erot vaikuttavat niin paljon, yksi kymmenys ja sen löytäminen ja taikominen esiin on erittäin tärkeää jos haluaa mahdollisuuden taistella kovista sijoista, Tuomainen kuvailee.

Tuomainen ja Tähtelä avaavat sitä kuinka tärkeitä aika-ajot ovat vertaamalla tilannetta räiskintäpeli CS:GO:hun, jossa on 30 kierrosta aikaa ja mahdollisuus näyttää taitonsa ja onnistua kääntämään tilanne edukseen. PESCissä kaikki treeni, harjoittelu ja henkinen kantti kulminoituu käytännössä 1-2 kierrokseen aika-ajoissa.

Jotta voi onnistua ja ajaa parhaalla mahdollisella tavalla, täytyy kuskilta löytyä luottamusta kalustoon ja taitoihinsa. Luottamusta omaan tekemiseen tulee tietysti esimerkiksi harjoittelun kautta.

– Toisaalta se on myös paljon mentaalipuolen juttuja, että miten kääntää tilanne edukseen myös silloin, kun valmistautumista ei ole niin paljoa alla. Jos on treenannut liian vähän, niin silloin voi ajatella, että ei ainakaan ole mitään hävittävää, kunhan ajaa sillä omalla tasollaan, Tähtelä muistuttaa.

– Itse saan paljon itseluottamusta kun uskon olevani hyvä. Tulee jostain sellainen fiilis, että pystyn tekemään samoja juttuja kuin maailman parhaat, vaikken ehkä aina pystyisikään sitä näyttämään. Usko omiin kykyihini ei lopu, vaikka esimerkiksi viime kaudella alku oli huono, tiimikaveri veti 2-3 kymmenystä nopeammin. Oli vaikeaa, mutta usko ei hävinnyt siinäkään, Tähtelä summaa.

“Ne jätkät on ihan eri tasolla, jotka voivat ajaa top10-joukkoon tasaisesti”

Uusi PESC-kausi eroaa edellisistä esimerkiksi siinä, että aikataulutus on erilainen viime vuosiin verrattuna. Viime vuonna karsinnat varsinaiseen kisaan ajettiin vasta tammikuussa, kun tämän kauden kisan karsinnat olivat viime vuoden puolella. Tiiviisti alkuvuodesta käytävän kisan taso on korkea, vaikkakin Tuomaisella ja Tähtelällä on jo arvaus siitä, ketkä kaksi taistelevat kisan kärkipaikasta.

– Tällä hetkellä tuntuu, että simumaailmassa on kaksi superstaraa, jotka tekevät asioita kuin ne olisivat toiselta planeetalta. Voisin kuvitella, että se on Sebastian Jobin ja Joshua Rogersin välillä, että kumpi sen mestaruuden ottaa, Tuomainen kuvailee.

Molemmat Tuomaisen mainitsemat tähdet ovat voittaneet PESCin mestaruuden kerran, eivätkä KOVAn kuskit usko, että heille löytyy varsinaisia haastajia. TOP10-joukkoon voi kuitenkin jo mahtua uusi haastajia.

– Veikkaisin, että sarjassa on monia kuskeja jotka hyvänä päivänä voivat ajaa siihen TOP10-vauhtiin, mutta ne jätkät on ihan eri tasolla, jotka voivat ajaa top10-joukkoon tasaisesti. Sekin on jo kova suoritus, että pääsee sinne silloin tällöin, Tuomainen jatkaa.

PESCin 10 kisaa ajetaan kaikki eri radoilla, ja näistä kisoista koostetaan pisteet, joiden mukaan lopullinen sijoitus ratkaistaan. Tuomainen tai Tähtelä ei kerro odottavansa mitään tiettyä kisaa, mutta muutamat radat nostetaan kuitenkin esiin.

– Oma lempiratani on Nürburgring Nordschleife, niin kuin viime kaudellakin. Montrealin ja Le Mansen radoista en oikein tykkää, vaikka Le Mansessa olen ollut nopeampi verratuna muihin ratoihin, Tähtelä hymähtää.

– Le Mansen radassa ei sinällään mitään vikaa ole, mutta tähän formaattiin ja tällä autolla kuskien mielestä se ei ole se ykkösvaihtoehto. Montreal on myös tosi haastava rata kaikkine kanttien ylityksineen, mutta siellä pärjäsin parhaiten, Tuomainen myöntelee.

Ensimmäinen kisa ajetaan lauantaina 9.1. Interlagosissa (virallisesti Autódromo José Carlos Pace), ja se avaa tämän vuoden MM-sarjan. Vaikkei Tuomainen varsinaisia tulostavoitteita itselleen halua asettaa, kuuluu puheesta läpi se, että hän haluaa kuitenkin suorittaa itselleen parhaalla tasolla – niin tämän sarjan, kuin koko muunkin kauden.

– Tuloksellisesti ei ole mitään tavoitteita henkilökohtaisesti tai tiimille, mutta haluan nähdä että mennään eteenpäin. Sijoituksilla ei ole niin suurta merkitystä jos kaikki rullaa hyvin ja homma menee eteenäpäin ja kehitymme tiiminä paremmaksi, Tuomainen summaa.

Tähtelällä on selvät tavoitteet: Viime vuonna hän sai ansaitusti Suomen nopeimman kuskin tittelin voitettuaan eSM-kisat, ja nyt hän haluaa hätyytellä maailman kärkeä.

– Tällä hetkellä on ne muutamat kuskit, jotka ovat siellä ihan kärjessä. Vaikkei niiden vauhtiin pääsisi, niin olisi ainakin heti siinä perässä. Ei ole mitään sellaista selkää numeroa mitä pitäisi parantaa, mutta haluaisin sellaiseen vauhtiin, että pystyy näyttämään itselleen ja muille millä tasolla on, Tähtelä summaa tavoitteensa.